能不能「好孕」關鍵竟在胸腺!《Nature》:它是防止流產跟妊娠糖尿病的關鍵

20201225_能不能「好孕」關鍵竟在胸腺!《Nature》:它是防止流產跟妊娠糖尿病的關鍵

昨(24)日,一支國際研究小組在頂尖學術期刊《Nature》上發表了一篇重要的研究論文。科學家們首次發現,胸腺對於健康懷孕有重要作用。妊娠期間,這個免疫器官發生的動態變化,是防止流產和妊娠期糖尿病的關鍵。

胸腺是免疫系統的重要組成部分,T淋巴細胞進入血液和全身之前,要在胸腺發育成熟。事實上,T細胞正得名於胸腺(t hymus gland)。但這個小腺體對於成年人來說很沒有「存在感」,它藏在胸骨後方,隨著年齡增長會慢慢退化,在青春期以後加速萎縮。

胸腺會促進T細胞調節,避免母親對胎兒產生排斥

科學家們在這項研究中發現,妊娠期間,受到天然孕激素(主要是黃體酮)的刺激,胸腺會促進一類專門的T細胞——調節性T細胞(Treg)發育成熟。Treg細胞的免疫調節功能,有助於維持免疫耐受,幫助母親的免疫系統不對胎兒產生排斥。

這項研究表明,胸腺上皮細胞表達的受體分子RANK在其中起到了關鍵作用。當研究人員敲除小鼠胸腺中的RANK基因後,發現母鼠在妊娠期間產生的Treg細胞顯著減少,導致胎盤中的Treg細胞減少,後果就是流產率大大上升。

胸腺中產生的Treg細胞避免胰島失控產生妊娠糖尿病

除了影響母體免疫耐受外,胸腺Treg細胞的變化還為懷孕期糖尿病的發展機制提供了新的認識。研究人員進一步發現,健康妊娠時,胸腺中產生的Treg細胞還會遷移到母體的脂肪組織,發揮抑制炎症、幫助控制葡萄糖的作用。

相反,當孕鼠的胸腺內缺少RANK,進入脂肪組織的Treg細胞也變少了,導致孕鼠的血糖水平和胰島素都比正常的年輕母鼠高,還會出現其他妊娠期糖尿病的指標。

「這些母鼠產下的新生鼠普遍體重超標,類似於妊娠期糖尿病女性產下的巨大兒。」第一作者Magdalena Paolino博士解釋道。母親懷孕期間缺少Treg細胞,甚至會產生持久的跨代影響,導致其後代在一生中更容易肥胖和患上糖尿病。

透過移植Treg細胞,有望解決習慣性流產的問題

令人欣喜的是,科學家們發現,移植Treg細胞可以逆轉所有這些問題。研究人員從正常的孕鼠中分離出胸腺來源的Treg細胞,移植給RANK缺陷的孕鼠,結果顯示,流產、孕鼠高血糖、幼崽超重等問題都恢復正常。

更重要的是,小鼠中發現的這些影響,可能也存在於人類中。研究小組分析了患有妊娠期糖尿病的孕婦,發現她們胎盤中的Treg細胞數量也相應地比較少。研究作者之一、維也納醫科大學的Alexandra Kautzky-Willer博士說:「新機制的發現有望在未來為母嬰雙方都能提供新的治療靶點。」

該研究的通訊作者、不列顛哥倫比亞大學(UBC)的Josef Penninger博士總結說,儘管很早就注意到懷孕時胸腺會發生變化,但具體的機制及其變化對於健康妊娠有何幫助,一直是免疫學的未解之謎。

「我們歷經多年的研究工作不僅解開了這個謎,弄清楚了孕激素通過RANK重新佈線胸腺,還揭示了胸腺對母體免疫系統和代謝控制的雙重功能。」 Penninger博士說道,「這項研究改變了我們對胸腺的看法。」

參考資料:RANK links thymic regulatory T cells to fetal loss and gestational diabetes in pregnancy

文/林以璿 圖/蘇鈺婷

延伸閱讀:

每7對夫婦就有一對不孕!幹細胞協助讓著床成功率增1.6倍

經痛會影響懷孕嗎?醫師:經痛是不孕的其中一項警訊!

這 3 種天天接觸的物質正在摧毀健康!《刺胳針》:肥胖、不孕、癌症都有關